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Historia

Opel RAK 2: El auto cohete que voló en Berlín

A las 10 en punto de la mañana del 23 de mayo de 1928, un coche de carreras futurista con alas laterales se alistó para recorrer el circuito de Avus en Berlín silbando como una bala. Fritz von Opel, de 29 años, nieto del fundador de la compañía, Adam Opel, puso en marcha sucesivamente los 24 cohetes de combustible sólido situados en la parte trasera de su Opel RAK 2 y pasó como un rayo delante de las abarrotadas gradas dejando una estela de fuego.

Opel RAK 2: El auto cohete que voló en BerlínLos 3.000 espectadores enloquecieron cuando el coche negro brillante en el que aparecía el nombre Opel se detuvo: Fritz von Opel, también conocido como “El Cohete de Rüsselsheim”, estableció ese día el nuevo récord de velocidad alcanzando los 238 km/h. Además, le demostró al mundo la potencia de la propulsión por cohetes y la capacidad de controlarla.

La historia del Opel RAK 2 se remonta al otoño de 1927. Fritz von Opel decidió participar activamente en el proyecto de investigación con cohetes del publicista y astrónomo Max Valier cuando conoció al austriaco.

El piloto de carreras, empresario e ingeniero cualificado aportó su propio compromiso junto con la fuerza innovadora y la solidez financiera de Opel. Primero porque estaba personalmente fascinado por la tecnología de los cohetes y segundo porque esperaba que el plan visionario tuviera un efecto positivo en la marca.

Von Opel invitó a Friedrich Sander a participar en el proyecto para lograr una implementación rápida del motor de cohetes ya que la empresa de Sander fabricaba cohetes de señales con combustible sólido.

Opel RAK 2: El auto cohete que voló en BerlínLa cooperación entre Valier, Sander y von Opel empezó a dar sus frutos en marzo de 1928. Los primeros prototipos propulsados por cohetes se testaron en el circuito de pruebas de Opel en Rüsselsheim. El 11 de abril el Opel RAK 1, con el ingeniero de Opel y piloto de carreras Kurt Volkhart al volante, alcanzó los 100 km/h en ocho segundos.

El vehículo, que ya llevaba unas pequeñas alas en los costados, se basaba en el Opel 4/12. Estaba impulsado por doce cohetes Sander con unos 40 kilogramos de explosivos. Así, quedaba probada la viabilidad del uso de cohetes. El equipo acordó realizar pruebas a mayores velocidades, sobre todo en vista de la entusiasta respuesta de la prensa. Como el circuito de pruebas de Rüsselsheim no era adecuado para dichas pruebas, el equipo optó por el de Avus en Berlín, con sus dos largas rectas.

El Opel RAK 2 se diseñó especialmente para intentar batir el récord de velocidad en Avus. Se basaba en el chasis del Opel 10/40 y era una versión perfeccionada del RAK 1 en muchos aspectos. Era más largo que su predecesor, con una longitud de 4,88 metros, se había mejorado la aerodinámica, las alas superiores eran más grandes y llevaba 24 cohetes de combustible sólido que desarrollaban un empuje de seis toneladas. Por lo demás, se mantuvo la ignición eléctrica secuencial de las cargas mediante un pedal en el suelo. El coche de carreras de aspecto futurista y 560 kg de peso carecía de motor y de transmisión.

Opel RAK 2: El auto cohete que voló en BerlínFritz von Opel decidió ser el piloto y planificó meticulosamente, desde el punto de vista técnico y organizativo, el espectáculo para batir el récord en Berlín. Unos 3.000 invitados, entre los que figuraban periodistas, celebridades, deportistas y políticos, acudieron masivamente al evento.

Asistieron las artistas de cine Lilian Harvey y Thea von Harbou, el director de Metropolis, Fritz Lang; los populares pilotos de carreras Hanni Köhler y Carl Jörns, y la leyenda del boxeo Max Schmeling.

Antes del comienzo, el profesor Johann Schütte, presidente de la Sociedad Científica de Aviación, y Fritz von Opel pronunciaron discursos proféticos. A continuación, el equipo Opel se aprestó para la prueba. Los mecánicos August Becker y Karl Treber retiraron la lona que cubría el Opel RAK 2 y lo empujaron cuidadosamente hasta la salida. Fue entonces cuando se instalaron los cohetes y se conectaron al mecanismo de ignición.

La policía despejó el circuito y Fritz von Opel se colocó detrás del gran volante de madera. A continuación se dio un elocuente apretón de manos con Friedrich Sander. Los entusiasmados espectadores se quedaron súbitamente en silencio. Después, todo sucedió muy rápido.

Opel RAK 2: El auto cohete que voló en Berlín“Pisé el pedal de ignición y los cohetes rugieron detrás de mí y me lanzaron hacia delante. Volví a pisar el pedal otra vez y se apoderó de mí una especie de furia y desapareció todo lo que había a mis dos lados. La aceleración me produjo una gran excitación y dejé pensar. Actué únicamente por instinto, mientras que unas fuerzas incontrolables rugían detrás de mí”, manifestó Fritz luego de su experiencia.

El empresario nacido en Rüsselsheim tomó bien la curva norte y logró evitar que el coche se despegara del suelo, ya que las alas no suministraban suficiente adherencia aerodinámica para la vertiginosa velocidad. En solo tres minutos todo había terminado.

El RAK 2 rodó lentamente hasta pararse, la gran columna de humo blanco se disipó en el cielo de Berlín y dio paso al ensordecedor aplauso de los espectadores. La utopía se hizo realidad y el triunfo fue espectacular. Von Opel alcanzó una velocidad de 238 km/h y su nombre fue conocido en toda Alemania de la noche a la mañana. La marca Opel recibió rápidamente reconocimiento por el coche más avanzado e innovador del momento. La era de los cohetes había comenzado.

Opel RAK 2: El auto cohete que voló en BerlínEstimulados por el éxito en Berlín, Fritz von Opel y Friedrich Sander continuaron experimentando. El 23 de junio de 1928 establecieron un nuevo récord de vehículos sobre raíles al alcanzar los 256 km/h con la vagoneta impulsada por cohetes Opel RAK 3.

Después de realizar pruebas con una motocicleta, la legendaria Opel Motoclub, dirigieron su atención a la aviación. El 30 de septiembre de 1929 logran otra hazaña precursora: el primer vuelo propulsado por cohetes del avión de alas elevadas Opel-Sander RAK 1, fabricado por Julius Hatry.

Poco después, la Gran Depresión puso punto final a los experimentos con cohetes de Opel y la compañía centró su capacidad en el desarrollo de vehículos.

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